Avslutning av 2023 NFL Draft: Hvilket lag vil bli kronet til kongene av AFC North?

Av | februar 4, 2024

Etter et pinefullt 23-20-tap i den svært etterlengtede omkampen mot Kansas City Chiefs, falt Cincinnati Bengals bare én kamp under en andre strake Super Bowl-opptreden. Med Joe Burrow og Patrick Mahomes uavgjort mot hverandre i sluttspillet, er fremtiden nå i AFC.

Bengalene ble ikke bare bedre i løpet av lavsesongen 2023, men ser skumlere ut enn noen gang. Cincinnati gjorde en stor sprut i de tidlige stadiene av free agency, og signerte den fire ganger pro-bowler Orlando Brown til en fireårig kontrakt på 64,09 millioner dollar. Å styrke den offensive linjen for å beskytte Burrow var Cincinnatis største behov utenfor sesongen, noe som kunne drive denne offensiven til enda større høyder i 2023.

Selv om Bengals mistet sin veldig produktive startende tight-end i Hayden Hurst, signerer de en ung, uprøvd, men talentfull tight-end i Irv Smith Jr. 24-åringen har hatt skadeproblemer gjennom sin korte karriere, men har vist glimt av stjernepotensiale når de er friske. Hvis Smith Jr. kan holde seg på banen, har Cincinnati enda et solid våpen som offensiv koordinator Brian Callahan kan bruke.

Bengals angrep er på toppen av ligaen, men deres defensive potensial er fortsatt i luften. Cincinnatis sekundær tok et støt da superstjernesikkerheten Jesse Bates og andrestjernesikkerheten Von Bell, begge skilte seg fra teamet i årets gratisbyrå. Som svar signerte bengalene raskt sikkerhets-Nick Scott til en treårig kontrakt på 12 millioner dollar, og la senere til sikkerheten Jordan Battle i den tredje runden av årets draft. Massevis av spørsmålstegn vil dukke opp over den nye sekundære duoen til de får hver sin sjanse til å bevise sin verdi i løpet av 2023-sesongen.

Cincinnati hadde et stille, men solid utkast. Drafting av defensive slutten Myles Murphey ut av Clemson i første runde vil hjelpe til med å avrunde deres forsvarslinje. Den andre rundens forsvarsback DJ Turner fra Michigan vil gi enorm fart og atletikk til Bengalens forsvar. Hans 4,26 40-yard dashtid var tiden for å slå i årets skurtresker, noe som vil hjelpe Cincinnatis gjenoppbyggingssekundær betydelig.

Rykter har sirkulert om at Cincinnati vurderer å gå videre fra pro-bowl running back Joe Mixon, derav hvorfor Bengals draftet Sleeper 5. runde, Chase Brown. Hvis ryktene viser seg å være sanne, vil muligheten for Brown øke drastisk, noe som gir ham en stor sjanse til å vise bengalene hva han er i stand til.

Fotball er en lagsport, men så lenge Joe Burrow kaster pasninger i Cincinnati, vil Bengals være en topp i AFC-sluttspillet i mange år fremover. Med et så offensivt kraftsenter, vil de nåværende bengalene forbli en super bowl-favoritt i det lange løp. Mottakskjernen nr. 1, inkludert den spesielle Burrow-Chase-forbindelsen, har elektrifisert NFL, og etterlatt resten av NFC North i kamp for å ta igjen storheten deres. På grunn av inkonsekvent spill til tider så vel som en tøff 2023-plan, bør Cincinnatis gulv være rundt en rekord på 10-7. Taket deres vil imidlertid være en rekord på 13-4. Dette er oppnåelig så lenge lovbruddet fortsetter å klikke og deres sekundære trapper opp uten tilstedeværelse av Jesse Bates og Von Bell.

Pittsburgh Steelers hadde mildt sagt én berg-og-dal-banetur i en sesong. Med et quarterback-bytte i den tidlige sesongen og en rekord på 2-6 foran bye-uken, virket Pittsburghs sesong nesten nede. Steelers vant imidlertid syv av sine siste ni kamper, og endte med en respektabel rekord på 9-8 og tredje i AFC North. Selv om Steelers bare gikk glipp av sluttspillet, var Pittsburghs gjenoppbygging intet mindre enn en suksess.

Med den stadige forbedringen til rookie-quarterback Kenny Pickett og den offensive linjen som helhet, var Steelers’ spill på slutten av sesongen en vakker visning av hvordan et tøft fotballag burde se ut. Selv om Pittsburgh avsluttet 2022 med en vinnerrekord, trengte laget mange justeringer i løpet av lavsesongen for å potensielt få dem over pukkelen i 2023.

Førsteårs daglig leder Omar Khan gjorde seg et stort navn i Pittsburgh under årets gratis byrå ved å erstatte og oppgradere hver behovsposisjon. Først mistet Steelers startende cornerback Cameron Sutton til Detroit Lions, som Omar erstattet med veteran-corner Patrick Peterson ganske billig (to år $14 millioner). Kort tid etter at Steelers’ linebackers Robert Spillane, Devin Bush og Myles Jack alle gikk videre fra stålbyen, signerte Omar raskt sine erstattere: Cole Holcomb og Elandon Roberts. Som startsikkerhet Terrell Edmunds drar til Philadelphia, er Keanu Neal fra Tampa Bay signert av Pittsburgh. Steelers mistet en del av forsvaret sitt, bare for å beholde og til og med oppgradere det ved å bruke mindre.

Omar Khan og Pittsburgh Steelers slo til gull da de draftet Georgia linjemann Broderick Jones (valg 14), Penn State cornerback Joey Porter Jr. (32. valg), Wisconsin defensive takling Keeanu Benton (valg 49), og 6’8 tight end out av Georgia Darnell Washington (valg 93). Steelers’ liste er oversvømmet av dybde og ungt talent, noe som gjør dem til en potensiell AFC North-tittelkandidat.

Hvis Pittsburgh Steelers ønsker å ta et skritt fremover i 2023, må deres veteraner (gamle og nye), lede de yngre gutta akkurat som de gjorde i løpet av 2022. Quarterback Kenny Pickett må ta et stort steg i utviklingen sin, i tillegg til å løpe tilbake Najee Harris og nybegynner-wide receiver-sensasjonen George Pickens. Hvis den allerede forbedrede offensive linjen spiller opp til standarder, bør Steelers’ angrep være i toppen av ligaen (hovedsakelig i rushing). Det har imidlertid vært en stor veisperring som Steelers ikke har klart å skyve unna på lenge.

Steelers’ offensive koordinator Matt Canada er i det varme setet, og med god grunn. Siden 2021 har Steelers’ krenkelse vært mildt sagt avgrunn. Canadas angrep fikk bare 18 poeng per kamp i 2022, den 6. dårligste karakteren i hele NFL. Selv om Steelers’ løpsspill tok seg opp mot bakre halvdel av sesongen, har pasningsangrepet vært underveldende. Hvis Canada og Steelers’ angrep ikke klarer å kaste dypballen i enda en sesong, vil Pittsburgh ikke bare ønske Canada farvel, men også til sluttspillet.

Pittsburgh Steelers har størst momentum i nord etter utkastet. Med deres forbedringer på hver posisjon på vaktlisten, bør Steelers være veldig skuffet hvis de går glipp av sluttspillet, spesielt fordi de har blitt velsignet med en lett 2023-plan. Steelers gulv vil være en rekord på 9-8, det vil si hvis Canada og angrepet ikke blir bedre. Taket deres er imidlertid skyhøyt på 12-5. Med et av de mest dominerende forsvarene i ligaen, er Steelers bare noen få offensive justeringer unna å se sin første sluttspillseier siden 2016.

Baltimore Ravens avsluttet 2022-kampanjen med en rekord på 10-7 og en plass i sluttspillet i slutten av sesongen. Baltimore falt like kort til Cincinnati 24-17 i deres wild card-sluttspill. Dette var forventet, for skadefeilen hadde festet i Baltimore hele sesongen. Bemerkelsesverdige spillere som Lamar Jackson, Kyle Fuller, JK Dobbins og Gus Edwards er bare noen få viktige brikker som hadde vært skadet i en betydelig periode for Ravens i løpet av 2022. Med et lag utarmet av skader, gjorde Ravens det faktisk avslutte sesongen på en høy note.

Den største historien i offseason 2023 hadde vært den uutholdelige kontraktsforhandlingen mellom Baltimore Ravens og 2019 MVP Lamar Jackson. Alt virket tapt mellom de to partene da Lamar Jackson offentlig ba om en handel fra laget. I en sjokkerende vending klarte Ravens å beholde sin franchise-quarterback, og ga Jackson en femårskontrakt på $260 millioner, inkludert $185 millioner garantert.

Baltimores behov for gratis agenter bortsett fra Lamar Jackson ble stort sett dekket. Først, og viktigst av alt, gikk Ravens ut og skaffet seg våpen for Jackson ved å signere Odell Beckham Jr. og Nelson Agholor. Hvis det ikke var nok, bestemte Ravens seg for å bli mottaker i første runde, og tegnet Boston College-produktet Zay Flowers med det 22. valget. Noen ble overrasket over at Baltimore valgte en receiver i stedet for en sårt tiltrengt corner, men ikke desto mindre gir en lineup av Lamar Jackson, JK Dobbins, Mark Andrews, Odell Beckham Jr., Rashod Bateman og Zay Flowers Ravens flokk mye å være begeistret for.

Baltimore Ravens-gulvet vil være en rekord på 8-9, for de har en av de tøffere timeplanene til AFC North, samt nye brikker på den offensive siden som trenger tid til å korrelere med hverandre. Hvis det er sunt, kan taket deres være så høyt som 12-5, men realistisk sett er en 10 eller 11 seiers sesong det som forventes fra dette laget på grunn av tøffhet i tidsplanen og lagets historiske 4. kvartal kollapser (fem blåste ledelser med tre tosifrede leder i fjerde kvartal, noe som resulterte i tap).

Cleveland Browns avsluttet 2023-sesongen med en rekord under 7-10 og sist i AFC North. Med stjernebacken Deshaun Watson som savnet mesteparten av 2022-sesongen på grunn av suspensjon, var det en skikkelig kamp for Browns å finne fotfeste. Ser man mot 2023, ser imidlertid sesongen ut til å bli en veldig lovende en for Cleveland.

Clevelands knallharde løpespill er blant de beste i NFL. Den dødelige en-to-punchen til Nick Chubb og Kareem Hunt vil fortsette å slite ned motstandernes forsvar uke etter uke. Browns stjernemottaker Amari Cooper, sammen med Donovan Peoples-Jones og nyervervede Elijah Moore, gir Cleveland en offensiv som er i stand til å score 25+ poeng konsekvent.

18. mars 2021 byttet Cleveland Browns for Texans’ superstjerne quarterback Deshaun Watson. Selv om Browns fant seg sin franchise-quarterback, var QBs pris intet mindre enn ekstrem. Cleveland byttet deres første-runde-valg i 2022 (13. totalt), deres 2022-fjerde-runde-valg (107. sammenlagt), et 2023-valg i første og tredje runde, og to 2024-valg inkludert et første- og fjerde-runde-valg. Browns mottok Deshaun Watson og et seks-runders valg i 2024. Cleveland ofret ikke bare en masse fremtidige utkastvalg, men de ofret også fremtidige kontrakter. Watson signerte en femårig, $230 millioner garantert kontrakt, og rangerte ham som den femte best betalte quarterbacken på vei inn i 2023-sesongen. Med en underveldende 2022-sesong bak seg, må Clevelands franchisespiller ha en utrolig retursesong hvis han vil ha lagkameratene sine, så vel som byens respekt. Hvis Watson kan gå tilbake til sitt tidligere MVP-lignende jeg, vil Cleveland Browns gå inn i sluttspillet med letthet.

De notorisk middelmådige Cleveland Browns, som alltid ser ut til å skuffe sin allerede bedrøvede fanbase, vil ha en rekord på 7-10 hvis Deshaun Watson ikke tar et stort sprang i 2023. Men hvis Clevelands QB1 blir spilleren Browns har så for seg at han var, kunne Browns-taket meget vel være en rekord på 11-6. Byen Cleveland er på skuldrene til quarterbacken deres. Vil han bære dem til seier?

Alle de fire AFC North har forskjellige opplegg, spilleoppkall og strategi for å løfte Lombardi-trofeet. Aspektet de alle deler er imidlertid fysisk fotball i AFC North-stil. Ikke en eneste kamp mellom noen av disse lagene vil ende med noen rene trøyer. Det er en hundekamp hvert år i NFLs tøffeste divisjon som fører til ligaens største spørsmål: hvilket lag vil havne på toppen av bunken?

Legg igjen en kommentar

Din e-postadresse vil ikke bli publisert. Obligatoriske felt er merket med *